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Pleasure and Paine / Outdoor Fitness magazine

[:en]In April 2015 I travelled to Patagonia to take part in a 70mile ultramarathon that quickly became known as one of the toughest races on the planet. Dodging pumas, hopping crevasses and traversing previously untravelled glaciers – my feature article in Outdoor Fitness magazine is now on sale in the UK. Read an extract below…

Pleasure and Paine Page 1+2 High Res.[:]

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Running the “O” loop at the 8th Natural Wonder of the World

[:en]Last Wednesday at 2:06 am under a full moon James Donald and I set out on the 8day trek at Torres del Paine in Chilean Patagonia. Our plane was leaving in just 52 hours. We hoped to run it in one continuous push, carrying all our own equipment and be back at the Camping Torres in time for a beer before the store shut…

In the next few weeks and months there will be photos and words published about the trip.

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Sneak Preview: Teetering over the suspension bridge above Glacier Grey at km60. At this point we had another 40km and 7 hours of running left to cover. We had only 6 remaining energy gels between us…

Thanks to the support from my friend Rene Castel at Cabra del Monte energy bars, and Andy Nuttall at Ultra Magazine

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“Good Vibes” / X Trail Puchuncnaví 50km (English version)

I learnt a new Spanish phrase recently. “Buena vibra.” 

Credito Pame Codeceo (3)

Crédito Pame Codeceo

But like all new knowledge, it is is very difficult to comprehend, if it is not understood in context. Last Saturday, at 11:08am, in the last few strides before the finish, it finally sunk in. 

5 hours earlier, however, it was a different story altogether.

A Dark Night

Credito Tito Martinez

Crédito Tito Martinez

I was running along a sea cliff by headlamp, the invisible waves pounding the rocks below. A cool mist clung to my beard, and the temperate climate and the soft folds of the landscape had me thinking of England, and feeling very far from home.

With only 8km run, now was not the time for such nostalgia however. I needed an empty mind, to gather in the kms before sunrise and foster positive energy for the later stages of the race. But it wasn’t happening. I bimbled along in 8th place, feeling sorry for myself and demotivated.

“How stupid” I thought “to be an ultramarathon runner, and leave behind partners and warm beds and relaxing mornings of good coffee, conversation and reading.”

 

Credito Cindy Meneses

Crédito Cindy Meneses

Slowly, the sun rolled across the Argentinean plains and, arriving at the Andes mountains, shot shards of light up its flanks, and into the Chilean sky. Other sensations returned too at daybreak. The smells of the earth mixed with the lavender that I was brushing through. The liquidy swill of the grouse’s call started up from the espino bushes, and the rolling country that I traveled through by night, slowly began to steepen.

I left the last bad vibes in the 20km aid station. Three other runners arrived simultaneously, and we set about the business of breakfast together. I laughed at the gentle jokes directed at the gringo’s expense, and then set off, intent to catch as many Latinos as possible.

A change of mood

Lore Moraga (1)

Crédito Lore Moraga

Lore Moraga

Crédito Lore Moraga

Climbing mountains shouldn’t be an Englishman’s forte – not when racing Chileans whose training runs start from an altitude greater than Scafell Pike. But I had grown fond of the thinner air, and spent many long days in the mountains this winter. The climb brought a change in breathing and rhythm, and was a welcome break from the fast, flat pounding of the night. It calmed me down, and emptied my mind. The meat of the event – 15km in the mountains – had started. 

The few times that I have had “the flow,” I don’t remember much afterwards. Only fleeting moments. There was Harold Ponce climbing out of La Quebrada wearing his laser stare of concentration. A man in a tin house watching television, who greeted me as I ran past. And then, higher up – floating summits, piercing through clouds, and a waterfall of thick most air, pouring silently over a rock face, far out across the white ocean. 

Crédito Lore Moraga puchnuncavi 50k

Crédito Lore Moraga

I passed Luis Valle around KM32 and looked around to frame him against the backdrop, and check that I wasn’t imagining it all. There’d be only a few other people on this side of the Andes who’d witness this today, whilst everyone else was reading books and drinking coffee beneath grey clouds on their sedentary Saturday. I laughed at my good luck and my swings in mood, and pushed on.

Good Vibes

At Km35 they told me I was in 3rd place. 2nd had a 25minute lead. It was all downhill now. Technical and absorbing, and I threw myself into it aggressively, keen to not be overtaken. I started to whoop and shout, grinding my teeth in pleasure at doing something so simple and hard for so many hours. I ran a few kms with other runners joining the course from their shorter distance race, infecting them with my battle cries as we paced one another noisily to the finish. 

Cristian Valencia Pizarro en su tierra

Cristian Valencia Pizarro en su tierra

podiumJust outside Puchuncavi, I descended a hillside to a paved road that I was certain would lead to the finish. The organiser, Crisitian Valencia, doesn’t do things by halves however: His route plunging us back into forgotten copses, through fallow fields and along a dry river bed. In truth, the last kms of the race captured the essence of his race: always searching for the perfect line, guiding his adventurers down paths less travelled by and away from their lives quotidian. After crossing the finish I gave him a wild hug. He looked a bit embarrassed to be embraced by such a sweaty and affectionate gringo. But I was positively shaking with the “buena vibra,” and I didn’t have any other words for it.

 

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“Buena Vibra” / Xtrail Puchuncaví 50km (español)

 

Aprendí una frase nueva en Español recién: Tiene buena vibra.” 

Pero como todos los aprendizajes, son muy difícil entenderlos si no les vives en un contexto real. Este sábado pasado, a las 11:08am, en las últimas zancadas antes de la meta en el pueblo costal de Punchuncavi, entendí perfecto lo que la frase significa…

Sin embargo, 5 horas antes, era otra cosa. 

Un noche obscura 

Credito Tito Martinez

Crédito Tito Martinez

Estaba corriendo al lado el mar, con el ruido de las olas nocturnas amenazando las rocas abajo. Habia una neblina fresca que agarraba mi barba y me recordaba de mi lindo pais y su clima húmedo y paisajes lozanos. Era la hora de correr sin pensar, accumular kms antes del amancer y cultivar buenas sensaciones para más tarde en la carrera. Pero no pude. Me sentí lejos de mi hogar y las cosas familiares. Con solamente 8km corridos, estos sentimientos nostálgicos no eran útiles. Languidecía en 7mo u 8vo lugar, trotando con pocas ganas y autcompasión.  

“Que pavo,” pensaba “ser ultramaratonista, y dejar novias, camas calentitas y mañanas pausadas con buen café, conversación y libros.”  

Credito Cindy Meneses

Crédito Cindy Meneses

Lentamente, el sol rodaba a través de la pampa Argentina y, llegando a su cordillera, empezó a disparar chispas de luz que alumbraron el cielo Chileno. Junto con la luz, otras sensaciones despertaron también. Los olores a tierra mojada se mezclaban con la lavanda que rozé al pasar. Los perdices en los arbustos de espino empezaron a cantar. La tierra ondulada que recorría en la noche, empezaba poco a poco a empinarse.

Dejé las ultimas malas vibras en la estación de abastecimiento en el KM20. Eramos un grupo de 4 corredores que llegaron al mismo tiempo, y bajoneamos con un hambre solo conocido por gente que ha pasado una noche en lugares recónditos. Me puse a reír de las tallas de uno de los organizadores Cristian Perez Cruz – direcionado al gringo raro – y salí con ganas de alcanzar a la mayor cantidad de Chilenos posible.

Un cambio de humor

Lore Moraga (1)

Crédito Lore Moraga

Lore Moraga

Crédito Lore Moraga

Subir montañas no debería ser la especialidad de un inglés que se encuentra viviendo en Santiago a mas altura que la montaña más grande de su país. Pero las novedades tienen su encanto, y he pasado muchas horas en la pre cordillera de los Andes corriendo estos últimos meses. El cambio de ritmo y respiración cuando el terreno se inclinó, me tranquilizó. Entré a mi espacio meditativo y empezé a sonreír. Así llegué al meollo del asunto, las subidas montañosas entre los km 20-35. 

Lo poco veces cuando he tenido “el flujo”, no recuerdo mucho después. Solamente imágenes. Momentos. Estaba Harold Ponce y su cara de estoicismo y concentración subiendo desde La Quebrada. Un campesino mirando televisión con su puerta abierta, a quien saludé en los alrededores de La Canela. Y mas arriba, las cumbres flotantes, perforando las nubes.

Lore Moraga puchnuncavi 50k

Crédito Lore Moraga

Pasé a Luis Vallé en el km 32. Miré hacia atrás para ver a otro ser humano en este panorama de fantasia, para estar seguro que no estaba imaginado todo. Era solo yo, y algunos corredores más quienes iban a ver este vista hoy, mientras todos los otros habitantes de este lado de los Andes tomaban cafe y leían libros bajo nubes grises… Me seguí riendo, dándome cuenta de mi buena suerte y mis sentimientos caprichosos.

La vibra

Martín, el hermano de Cristián, estaba al otro lado de la montaña en el km35. Me dijo que estaba en tercer lugar y que Enzo Ferrari había pasado 25 minutos atrás. La bajada era técnica y me concentré en escapar de Luis.  Las nubes me comieron, y me recordaban a mi país de nuevo; pero esta vez con buenas sensaciones. A menudo, grité y gruñí con toda la fuerza de mis pulmones como si fuera un animal. Me sentía bien haciendo algo tan simple por tantas horas. Corrí algunos pasos con los corredores de las distancias mas cortas, motivándonos entre nosotros mismos y haciéndolos reír con mis gritos de felicidad.

Cristian Valencia Pizarro en su tierra

Cristian Valencia Pizarro en su tierra

podiumAcercándome al pueblo de Puchuncavi de nuevo, bajé hasta un camino asfaltado y pensé seguirlo hasta la meta. Pero el organisador Crisitian Valencia, a quien yo tuve la suerte de conocer poco a poco este año, no hace cosas a medias. Su ruta nos metió de nuevo por un rio seco, un prado olvidado, un bosque poco conocido. En verdad, los últimos kms capturaran el espíritu de esta creación suya: siempre buscando una linea pura que guió sus aventureros por caminos poco transitados que les permitieron salir de sus vidas diarias. En la meta yo lo abrazé. Ojalá no haya tenido demasiada vergüenza y disgusto al abrazar a un gringo tan sudado y fresco. Pero su carrera me tocó. Me hizo vibrar. Y era la única manera que sabía agradecerle. 

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Gracias Sofia por la paciencia enorme de corregir este relato

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